Combustibles fósiles

Los combustibles fósiles son la fuente de energía principal que tenemos en todo el mundo. Se trata de un conjunto de restos de organismos que ha estado presente en la Tierra y, tras ser sometidos al calor y la presión de la corteza terrestre durante cientos de millones de años, se ha formado y ha contenido gran cantidad de energía. Su formación se debe a un proceso natural de descomposición aeróbica de organismos muertos y enterrados. Con el paso de los años, esta descomposición se ha convertido en un hidrocarburo capaz de contener energía.

En este artículo nos vamos a centrar en explicar las características, aplicaciones, origen y efectos secundarios de los combustibles fósiles. ¿Quieres conocer todo sobre ellos?

Combustibles fósiles como fuente de energía

Nuestro mundo está cambiando continuamente. El desarrollo económico que desencadenó la revolución industrial está haciendo evolucionar nuestra sociedad. Una sociedad totalmente industrializada donde el desarrollo económico está ligado a las fuentes de energía.

La energía que el ser humano consume a diario para desarrollar todas las actividades la obtiene de distintas fuentes. Algunas de ellas son fuentes renovables y otras no. Por ahora, nuestro mundo se mueve en su mayoría con energías no renovables que contaminan el planeta.

La energía fósil se obtiene a través de la combustión de algunas sustancias que proceden de restos vegetales y otros organismos vivos que se han ido descomponiendo con el paso de los años. Hace millones de años, estos restos fueron sepultados por los efectos de fenómenos naturales y acción de microorganismos. Una vez fueron enterrados en la corteza terrestre, estuvieron cometidos a condiciones de presión y alta temperatura que les ha conferido las características actuales.

Tipos de combustibles fósiles

Actualmente se emplear diversos tipos de combustibles fósiles para obtener la energía. Cada uno tiene unas características y origen diferentes. Sin embargo, todos contienen gran cantidad de energía que es aprovechada para distintos usos.

A continuación vamos a describir los principales:

  • Carbón mineral. Se trata del carbón que se empleaba para las locomotoras. Es principalmente carbono que se encuentra en grandes yacimientos en el suelo. Para extraerlo se construyen las minas donde se explota el recurso.
  • Petróleo. Se trata de una mezcla de gran variedad de hidrocarburos en fase líquida. Está compuestos por otras grandes impurezas y se emplea para obtener diversos combustibles y subproductos.
  • Gas natural. Está compuesto principalmente de gas metano. Este gas corresponde a la parte más ligera de los hidrocarburos. Por ello, se dice que el gas natural es menos contaminante y más puro. Se extrae de los yacimientos de petróleo en forma de gas.
  • Arenas alquitranadas y esquistos bituminosos. Son materiales formados por arenas de tamaño arcilla que contienen pequeños restos de materia orgánica. Esta materia orgánica está compuesta de materiales descompuestos con una estructura muy similar a la del petróleo.

La energía nuclear es considerada también un tipo de combustible fósil. Se libera como resultado de una reacción nuclear llamada fisión nuclear. Es la división de núcleos de átomos pesados como el uranio o el plutonio.

Formación del petróleo

El petróleo es un combustible fósil que se origina a partir de la materia prima de detrito de organismos vivos acuáticos, animales y vegetales. Estos seres vivos vivían en los mares, lagunas y desembocaduras cercanas al mar.

El petróleo se encuentra en aquellos medios de origen sedimentario. Esto significa que la materia que se ha formado era orgánica y se depositaba siendo cubierta por sedimentos. Cada vez a más profundidad, por la acción de la presión de la corteza terrestre, se fue transformando en un hidrocarburo.

Este proceso conlleva millones de años en el tiempo. Por ello, aunque continuamente se está generando petróleo, lo hace a un ritmo minúsculo para la escala humana. Además, el ritmo de consumo de petróleo es tal, que ya están programadas las fechas de su agotamiento. En la reacción de formación del petróleo actúan bacterias aerobias primero y anaerobias después, en mayor profundidad. Estas reacciones desprenden oxígeno, nitrógeno y azufre. Estos tres elementos forman parte de los compuesto volátiles de los hidrocarburos.

A medida que los sedimentos se van compactando por el efecto de la presión, se va formando la roca madre. Posteriormente a ello, por efectos de migración, el petróleo pasa a impregnar todas las rocas más porosas y más permeables. A estas rocas se les ha denominado “rocas almacén”. Allí el petróleo se concentra y permanece en ellas. De esta forma, se realizan los procesos de extracción del petróleo para su explotación como combustible.

Ventajas y desventajas

Los combustibles fósiles tienen varias ventajas y desventajas a la hora de usarlos como fuente de energía. Vamos a analizarlas:

  • Abundancia en los yacimientos. Aunque se habla de su próximo agotamiento, las reservas de los combustibles fósiles aún tienen para abastecernos. Con el crecimiento de las energías renovables está disminuyendo su uso cada día.
  • La accesibilidad a las reservas aún no es muy complicado. Esto quiere decir que, al ser fácil su extracción, se reducen los costes económicos de explotación.
  • Proporciona gran cantidad de energía a un precio relativamente bajo. Hay que decir que, aunque no sirvan para largo plazo, son energías fuertes y baratas.
  • Su transporte y almacenamiento es barato y fácil. Al contrario que las energías renovables, el transporte y almacenamiento de los combustibles fósiles es fácil. Las renovables tienen inconvenientes en sus sistemas de almacenamiento.

Las desventajas son más amplias dado que se dividen en varios tipos. Vamos a comentarlas por partes.

Desventajas medioambientales

La combustión, la extracción, la elaboración y el transporte de estos combustibles fósiles tienen una consecuencia directa en el efecto invernadero. Casi el 80% de las emisiones de dióxido de carbono a nivel global provienen del uso de los combustibles fósiles.

Efectos sobre la salud

La población se ve afectada por la contaminación y padecen de enfermedades respiratorias y cardiovasculares. Los sectores de la población más sensibles son las mujeres embarazadas, ancianos y niños. Sobre todo los niños son los más afectados, puesto que al correr más mientras juegas, respiran más aire y beben más agua. Su metabolismo aún no está lo suficientemente desarrollado para eliminar las sustancias nocivas.

Esperemos que las energías renovables releven a los combustibles fósiles y se mejore la calidad de vida.

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Graduado en Ciencias Ambientales y Máster en Educación Ambiental por Universidad de Málaga. Mi objetivo es dar a conocer toda la información de medioambiente a los lectores de manera sencilla, clara y entretenida para que se aprendan los valores de la naturaleza y la necesidad de preservarla.

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